¿Porqué no debemos reprimir los estornudos...?

El estornudo es un acto reflejo, es decir, una expulsión de aire involuntaria, repentina y brusca por la nariz y por la boca, que se produce, por lo general, como respuesta a la irritación de las membranas mucosas de la nariz o de la garganta, y suele aparecer de manera individual. Sin embargo, para muchas personas es habitual que los estornudos lleguen siempre de dos en dos o de tres en tres.

El estornudo funciona como un mecanismo de "limpieza" de las vías respiratorias. El aire, al ser expulsado de manera brusca, ya que puede viajar hasta a 60 kilómetros por hora en el interior de nuestro cuerpo, arrastra las partículas extrañas que irritan las mucosas, y en ciertos casos, un solo estornudo no es suficiente para cumplir con ese cometido.

Según explica un artículo de la revista Live Science, en estas ocasiones el primer estornudo desprende las partículas de los tejidos, el segundo las arrastra hasta la parte delantera de la nariz, y el tercero, por fin, las saca del cuerpo.

Ahora bien, ¿qué pasa si alguien estornuda mucho más de lo que estornudaba en otras épocas o de lo que lo hacen las personas que lo rodean?. Esto puede deberse a varios motivos, aunque el más común es la existencia de un constipado o una gripe. El estornudo es uno de los síntomas más típicos de esa clase de enfermedades que suelen producirse durante el invierno, y cuando la persona se cura, dejar de estornudar.

Sin embargo, si no se trata de un resfriado o una gripe, los motivos que lleva a una persona a estornudar con frecuencia suelen ser la presencia en el ambiente de polvo, moho o caspa; aunque también puede deberse a que padezca una rinitis alérgica, que suele manifestarse como alergia al polen de las plantas, aunque también puede ser una alergia a alguna otra sustancia.

En algunos casos los estornudos no se relacionan con la irritación de las mucosas de la nariz o la garganta, sino que se deben a causas como exponerse a la luz del sol, en lo que se llama reflejo de estornudo por luz brillante o estornudo fótico, tener el estómago muy lleno o tener pensamientos sexuales.

En cualquier caso, es necesario destacar la importancia de dejar que los estornudos salgan con libertad, incluso aunque se esté rodeado de gente y genere cierta vergüenza, ya que reprimir el estornudo impide que se cumpla con el objetivo de "limpiar" las vías respiratorias, lo que hace que las partículas extrañas que irritan las mucosas, en lugar de salir del organismo, se desplazen a otras regiones del cuerpo produciendo o agravando posibles infecciones.

Por otra parte impedir que el aire salga hace que la brusquedad del acto reflejo repercuta en los propios tejidos, produciendo que la presión pueda ocasionar roturas vasculares, inflamación, hemorragias, dolor de oído o de cabeza, mareos e incluso alteraciones en la audición.

La revista especializada BMJ Case Report informó recientemente del caso de un hombre de 34 años que, tras apretar su nariz y cerrar la boca para bloquear un estornudo, sintió un ruido en el cuello. Como la zona se inflamó y le empezó a doler acudió a un médico, quien, tras realizar estudios, comprobó que el estornudo reprimido le produjo una pequeña perforación en la garganta.

Por este motivo, la recomendación de los especialistas es no impedir el estornudo de ninguna forma, aunque sí taparse la boca y la nariz con un pañuelo desechable, siempre que sea posible, o con el antebrazo o la curva del codo, si no da tiempo a sacar un pañuelo. De este modo, se reducen las probabilidades de que los gérmenes viajen a través del aire o de las palmas de las manos hasta otras personas y eso contribuya con la propagación de infecciones.

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